Egon Bittner y el estudio de la policía

Egon Bittner (1921 -2011), centroeuropeo afincado en Estados Unidos, fue uno de los sociólogos pioneros en el estudio científico de la policía, de sus particularidades como grupo profesional y de su lugar en el funcionamiento de la sociedad. Apostaba por un conocimiento sociológico que fuera más allá de la suma de las percepciones sobre lo que era y hacía la policía con las que se manejaban tanto los policías como el público.

Así comenzaba uno de sus ensayos más conocidos, disponible online en francés:

Entre las instituciones gubernamentales modernas, la policía ocupa un lugar interesante: es, al tiempo, la más conocida y la peor comprendida. La más conocida, porque incluso los miembros de la sociedad menos informados son conscientes de su existencia, son capaces de solicitar los servicios que proporciona y saben cómo comportarse en su presencia. […] Se trata de la menos comprendida porque, cuando se pide a la gente que explique en qué términos y para qué fines se establecen los servicios de la policía, suelen ser incapaces de ir más allá del lugar común más superficial y falacioso […]
Del mismo modo, los policías no suelen tener éxito a la hora de ofrecer una justificación para su propia existencia que, de modo reconocible, se pueda vincular a su actividad efectiva cotidiana (y eso sin referirse a aquellas actividades de su labor que ellos mismos desaprueban o condenan). […]

En este texto me propongo explicar el rol de la policía llamando la atención sobre todo aquello con lo que una sociedad cuenta gracias a su existencia y con lo que, si todo el resto de cosas se mantuvieran iguales, esa sociedad no contaría. […]

Bittner, Egon (2001) “Florence Hightingale à la poursuite de Willie Sutton” en Déviance et Sociéte 25 (2001/3): 285-305. [retraduzco de una versión francesa, el original es de 1974]

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